Theobroma cacao y el chocolate

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Pertenece a la familia de las malváceas, género Theobroma y especie T. cacao, así se le conoce científicamente al árbol del cacao o cacaotero. Su nombre científico en griego significa ‘alimento de los dioses’, aunque cacao viene en realidad del maya Ka’kaw. Profundizando un poco más, el nombre científico lleva añadida al final una abreviatura botánica convencional; en este caso L., que es la inicial del apellido del naturalista sueco que clasificó la planta, C. Linneo.

¿Qué tiene que ver la planta Theobroma cacao el con el chocolate? Pues que el cacao es el alimento que se obtiene mezclando azúcar con dos productos derivados de la manipulación de las semillas del cacao, una materia sólida que es la pasta de cacao, otra materia grasa como es la manteca de cacao. A partir de esta combinación básica, se elaboran una gran familia de distintos tipos de chocolate, que dependen de la proporción entre estos elementos y de su mezcla o no con otros productos tales como leche y frutos secos.

Como planta, la Theobroma cacao es el nombre del árbol del cacao (o cacaotero), nativa de América del Sur, concretamente de la cuenca del río Orinoco y río Amazonas. Actualmente y gracias a su cultivo industrial, está presente en grandes extensiones llamadas ‘cacaotal‘ (campos de cacaoteros) desde México a Brasil, en zonas tropicales, y también en el oeste de África.

La Theobroma cacao es un árbol que necesita para su buen desarrollo de un buena humedad sin llegar a los vapores cálidos y de calor, entre los 20 y 30ºC. Es de hoja perenne y como peculiaridad siempre se encuentra en floración. Alcanza alturas entre los 6 y los 10 metros y al requerir de sombra, se desarrollan mejor entre otros árboles más grandes como cocoteros y plataneros, que a su vez le protegen del viento. Le gustan los suelos ricos y porosos, ricos en nitrógeno y en potasio.

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